Идея передачи «Облака» родилась в конце 1991-го года, когда известный правозащитник Валерий Абрамкин совместно с журналистом Игорем Деминым разработал проект специальной радиопередачи «для заключенных и о заключенных». «Те, кто сидел, — рассказывал впоследствии Валерий Абрамкин, — знают, что в тюрьме радио — своего рода пытка. Гудит с подъема до отбоя, и его не выключить — динамик зарешечен. И в то же время радио — порой единственная ниточка, связывающая арестанта с вольным миром. Вот я и начал фантазировать (оказавшись в ПКТ), какой могла бы быть специальная передача для заключенных…»

Начав фантазировать в тюрьме, Абрамкин и на воле, уже в условиях гласности и демократии, не сразу и не с легкостью пришел к осуществлению своей мечты. Лишь в 1991 г., после провала путча, был получен еженедельный эфир — в передаче «Выбор» о правах человека. Но уже в следующем году дирекция «Радио России» согласилась с концепцией передачи, полностью посвященной заключенным, чему немало способствовали энергичные усилия журналиста радио России Игоря Демина.

С января 1992-го года передача для заключенных «Облака» еженедельно выходит в эфир на волнах государственной радиостанции «Радио России». По опросу, проведенному «Фондом общественного мнения», «Облака» слушает более 25% взрослого населения России. Все это время радиопередача выпускается совместно с возглавляемым Валерием Абрамкиным Центром содействия реформе уголовного правосудия.